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Exploring the Temple of Heaven

China’s capital Beijing has more than 20 million inhabitants and a more than 3000-year-old history. Its name means Northern Capital. With the Tiananmen Square, the Forbidden City, the former Imperial Palace which is a UNESCO World Heritage Site since 1987, the old and the new Summer Palace, the Temple of Heaven, the Lama Temple, the Confucius Temple et cetera it hosts an imposing cultural heritage.

After breakfast I have digested last night’s adventurous hitch hike with the two chinese guys and I am feeling ready to explore the cultural sites of the city. For today I have planned a visit of the Temple of Heaven which is named Tiantán in chinese. At the reception I am told that it is very easy to find. The best way to get there is to walk and that it only takes about 20 minutes to get there. Since I read that it takes 30 to 35 minutes to walk, I am a bit skeptical about actual distances so I decide to take a taxi today.

It comes out that the receptionist was right and that it is indeed very close. The drive takes about five to ten minutes and I only have to pay ten Yuan for the taxi which is the starting price for a taxi ride and which one also has to pay if the taxi would only drive three metres. The poor taxi driver, with me he doesn’t really do big business today. He drops me off in front of the South Gate which is also called Zhaoheng Gate so that I can walk the recommended traditional ceremony route.

The Temple of Heaven is a temple complex where the emperors of the Ming and the Qing dynasty prayed for a good harvest year by year. For five centuries it was the center of imperial ceremonies and symbolism. Its construction started in 1406 during the regency of Emperor Yongle and was finished in the year 1420. The temple was the most important boundary point of Heaven and Earth and symbols of both are visible in the compendium. For the chinese population it was forbidden to even take a look at the big yearly procession to the Temple.

The complex is located in the South of Beijing inmidst a huge park which is 1200 metres long and surrounded by a double wall and old trees. So it is the longest complex for heaven worship worldwide. In the northern part the walls have a round compendium while they are quadrangular in the southern part of the complex.

After entering the complex through the Zhaoheng Gate I walk straightly onto the Circular Mound Altar which consists of three marble terraces, one upon the other. They stand for humanity, earth and the one on top for heaven. The topmost terrace is empty today, in former times there was the throne of heaven in the middle. It symbolized the center of the Middle Kingdom, even the center of the whole world.

I spend some time on the Circular Mound Altar and take photos, but try to avoid to get too many tourists on my photographs which is a challenge as there are literally a hundred others of them. A dutch family asks me if I could take a picture of them what I, of course, do. In return they take a few photos of me.

I continue onto the Imperial Vault of Heaven which is completely built of wood. It is surrounded by the Echo Wall, an exact circular wall, which is supposed to be the perfect Whispering Gallery. Due to the mass of tourists and the accompanying soundscape it is impossible to try that.

I am crossing the Chengzhen Gate and walk over the 360-metres-long Danbi Bridge onto the Hall of Prayer for Good Harvests which applies to be the most imposing building and the highlight of the whole complex. Like the Imperial Vault of Heaven it is completely built of wood without using one single nail. The central four pillars show into the four cardinal directions and carry the building. In 1889 the temple was completely destroyed through a flash of lightning and was rebuilt faithful to the plans of the Ming Dynasty.

I exit the inner temple complex through the North Heaven Gate and walk through the Temple of Heaven park between the inner and the outer walls of the complex. I reenter the inner temple complex through the eastern entrance. In the long corridor east of the Hall of Prayer for Good Harvests are chinese locals sitting, talking to each other, playing games and making music.

Still inside the Temple of Heaven Park  I find a small local restaurant where I have a very late lunch. I am the only westerner in this place but at the outside terrace is a big group of chinese people sitting and enjoying their meals. The food isn’t great but ok. When having finished I am walking back to my hotel which takes me about 25 minutes. The way is effectively easy to find.

After being back at my hotel I spend some time at the hotel swimming pool. In the evening I order a taxi to a place called “Beijing Bookworm” which is recommended by my travel guidebook. It is located in the Nan Sanlitun Road, in the embassies district. The drive there takes about half an hour but only costs me 35 Yuan.

I am very much looking forward to try different types of local food but as a westerner who doesn’t speak chinese it is not that easy to just enter a local restaurant and order food, as in most places the menu is only in chinese and if one is lucky with pictures of the dishes. The staff mostly doesn’t speak English, so you never know what you get. My lunch today was also a bit different than expected, so I think till the start of my tour having local dishes once a day is enough. But I really hope that our local chinese tour leader will take us to local restaurants and introduce us to the local chinese cuisine.

The “Beijing Bookworm” itself is really nice. The place has a Bistro-Bar area, a café and a restaurant which are in three different rooms. One really feels like being in a nice bookstore, there are bookshelfs full of books everywhere. The menu is western as are the prices but the food and drinks are really delicious, fresh and homemade. The other guests are half locals, half apparently western expats. I am spending quite some time there. Later in the evening I ask one guy of the staff if he could call me a taxi but he shakes his head and tells me that I should stop one on the main road. Awesome, that hasn’t worked out yesterday already! I am getting into conversation with two irish people, a man and a woman, who live in Beijing. They state that it is common to stop taxis on the street or grap one at the taxi stand but that it is more difficult to get one after 10 PM as all shops close at that time and everyone wants to get home then.

At the taxi rank I try to organize myself a taxi but two taxi drivers want me to pay 80 Yuan. Two others agree to go by meter but tell me that it wouldn’t cost less than 120 Yuan as it is a long way to go. I am already sitting in one of them but get out again as I fear that the taxi driver might manipulate the meter. That has happened to me in Hanoi, Vietnam, a few times.

I decide to take the metro. On the main road I ask two young chinese females for the way to the next metro station. One of them speaks effectively good English and is extremly friendly and helpful. She thinks that she knows my hotel but she is talking about the other hotel of the same chain. She telephones to find out which is the best way to get to my hotel. Then she says that they would now take me to the next metro station by taxi as it is on their way home anyway. On a sheet of paper she writes me down in english and in chinese where I need to change lines, how many stations it is till there, the number of the metro line I need to take then plus the terminal stop where I need to get off to walk back to my hotel. In addition she notes down her telephone number and says that I should call her if I get lost tonight or in the next days till I meet my group. I want to pay for the taxi but neither she nor her friend don’t want to take my money.

The Beijing metro is great, clean, structured and efficient. The only disadvantage is that at around 11 PM the last trains run so that one has to make sure to get on the trains on time. In the first train I meet a german married couple. She has been to China a few times at the end of the 1980s and says that it has changed a lot since then. Currently they are in China for business reasons.

Changing trains also turns out to be very easy. At my terminal station I ask a chinese couple which exit I have to take. Those two are as well very friendly and helpful. At the street I show my hotel business card to a chinese woman and ask her for the way. She doesn’t speak English but points onto a vehicle which is apparently China’s reponse to Thailand’s tuk tuks. The driver doesn’t speak English as well but I understand that he wants to have five Yuan for the drive and get into the vehicle. After driving a few metres he stops and starts to gesticulate. When I signal incomprehension he shows me a 20 Yuan bill and a two Yuan bill. I get off the vehicle. He takes out a ten Yuan bill of his pocket but I still don’t agree but show him a five Yuan bill. He finally agrees. I had hoped that he would drive the direct way to my hotel so that I can remember it for tomorrow but he makes several turns before he stops in front of the hotel entrance. So tomorrow I will have to ask for the way again.

I don’t get sponsored by the “Beijing Bookworm”. I had to pay for my food and drinks like everyone else. I wrote quite detailed about it as I really like the place and think it’s a good place for a westerner who doesn’t speak chinese and explores Beijing on her/his own.

All informations about the Temple of Heaven complex base on Stefan Loose (2009): China. Ostfildern; http://www.wikipedia.org (in german) and (in english); http://www.himmelstempel.de

The Zhaoheng Gate, the southern entrance to the Temple of Heaven park

The Zhaoheng Gate, the southern entrance to the Temple of Heaven park

Circular Mound Altar (Himmelsaltar) inside the Temple of Heaven park

Circular Mound Altar (Himmelsaltar) inside the Temple of Heaven park

Myself at the Circular Mound Altar

Myself at the Circular Mound Altar

Imperial Vault of Heaven (Halle des Himmelsgewölbes)

Imperial Vault of Heaven (Halle des Himmelsgewölbes)

Vault of Heaven (Himmelsgewölbe) inside the Imperial Vault of Heaven

Vault of Heaven (Himmelsgewölbe) inside the Imperial Vault of Heaven

The Echo Wall (Echomauer), a circular wall which surrounds the Imperial Vault of Heaven

The Echo Wall (Echomauer), a circular wall, which surrounds the Imperial Vault of Heaven

The Imperial Vault of Heaven, seen through the Chengzhen Gate

The Imperial Vault of Heaven, seen through the Chengzhen Gate

Approaching the Hall of Prayer for Good Harvests on the Danbi bridge

Approaching the Hall of Prayer for Good Harvests on the 360 metres long Danbi bridge

Hall of Prayer for Good Harvests

Hall of Prayer for Good Harvests, the most imposing tempel of the Temple of Heaven Park

Firmament inside the Hall of Prayer for Good Harvests

Firmament inside the Hall of Prayer for Good Harvests

Picturesque Gate inside the Temple of Heaven complex

Picturesque Gate inside the Temple of Heaven complex

Bridal pair inside the Temple of Heaven park

Bridal pair inside the Temple of Heaven park

The Hall of Prayer for Good Harvests, seen from the Temple of Heaven park between the inner and the outer wall.

The Hall of Prayer for Good Harvests, seen from the North of the Temple of Heaven park

Chinese local playing music in the long corridor east of the Hall of Prayer for Good Harvests

Playing music in the long corridor east of the Hall of Prayer for Good Harvests

Chilling in the long corridor east of the Hall of Prayer for Good Harvests

Relaxing in the long corridor east of the Hall of Prayer for Good Harvests

Chinas Hauptstadt Peking hat mehr als 20 Millionen Einwohner und eine über dreitausendjährige Geschichte. Der Name Peking bedeutet nördliche Hauptstadt. Mit dem Platz des himmlischen Friedens, der Verbotenen Stadt, dem ehemaligen Kaiserpalast, der 1987 zum Weltkulturerbe erklärt wurde, dem alten und dem neuen Sommerpalast, dem Himmelstempel, dem Lamatempel, dem Konfuziustempel und vielem mehr hat die Stadt ein beeindruckendes Kulturerbe vorzuweisen.

Nach dem Frühstück habe ich die abenteuerliche Fahrt mit den beiden jungen Chinesen von letzter Nacht verdaut und bin bereit, die kulturellen Sehenswürdigkeiten der Stadt zu erkunden. Für heute habe ich einen Besuch des Himmelstempels, der auf chinesisch Tiantán heißt, geplant. An der Rezeption sagt man mir, dass er sehr leicht zu finden sei. Der beste Weg dorthin zu kommen sei zu Fuß, und der Spaziergang dorthin würde etwa 20 Minuten dauern. Da ich jedoch gelesen habe, dass der Weg dorthin zu Fuß 30 bis 35 Minuten dauern würde, bin ich, was die tatsächliche Entfernung anbelangt, etwas skeptisch und beschließe, heute lieber ein Taxi zu nehmen.

Es stellt sich heraus, dass die Rezeptionistin recht hatte, und dass er tatsächlich sehr nah ist. Die Taxifahrt dauert nur fünf bis zehn Minuten und ich muss lediglich 10 Yuan bezahlen, was der Startpreis für Taxifahrten ist und den man auch bezahlt, wenn das Taxi nur drei Meter fahren würde. Der arme Taxifahrer, mit mir macht er heute kein großes Geschäft. Er lässt mich vor dem südlichen Eingang, dem Zhaoheng-Tor raus, sodass ich der empfohlenen Zeremonie-Route folgen kann.

Der Himmelstempel ist eine Tempel-Anlage, in der die Kaiser der Ming- und Qing-Dynastien jedes Jahr für eine gute Ernte beteten. Fünf Jahrhunderte lang war es das Zentrum der kaiserlichen Zeremonien und Symbolik. Seine Errichtung begann 1406 während der Regentschaft von Kaiser Yongle und wurde 1420 fertiggestellt. Der Tempel war der wichtigste Berührungspunkt von Himmel und Erde, und Symbole von beiden finden sich auch im Grundriss. Der chinesischen Bevölkerung war es untersagt, der jährlich stattfindenden Prozession zum Tempel beizuwohnen.

Die Tempel-Anlage befindet sich im Süden Pekings inmitten eines riesigen Parks, der 1200 Meter lang und von einer doppelten Mauer sowie von alten Bäumen umgeben ist. Der Himmelstempel ist somit die längste Anlage zur Himmelsanbetung weltweit. Im nördlichen Teil haben die Mauern eine kreisförmigen Grundriss, während sie im südlichen Teil des Komplexes viereckig sind.

Nachdem ich die Anlage durch das Zhaoheng-Tor betreten habe, laufe ich direkt auf den Himmelsaltar zu, der aus drei übereinanderliegenden Marmorterrassen besteht. Sie stehen für die Menschheit, die Erde und, die oberste, für den Himmel. Die oberste Terrasse ist heute leer, früher stand dort in der Mitte der Himmelsthron. Er symbolisierte das Zentrum des Reiches der Mitte, ja sogar das Zentrum der Welt.

Ich verbringe einige Zeit auf dem Himmelsaltar und mache Fotos, versuche jedoch möglichst keine Leute im Bild zu haben, was eine Herausforderung ist, da hier gefühlt hundert Andere sind. Eine niederländische Familie fragt mich, ob ich ein Foto von ihnen machen könne, was ich selbstverständlich tue. Im Gegenzug machen sie auch ein paar Fotos von mir.

Ich gehe weiter zur Halle des Himmelsgewölbes, die vollständig aus Holz erbaut wurde. Sie ist von der Echomauer umgeben, einer exakt kreisförmigen Mauer, die eine perfekte Flüstergalerie sein soll. Aufgrund der Touristenmassen und der damit einhergehenden Geräuschkulisse ist es jedoch unmöglich, dies auszuprobieren.

Ich durchquere das Chengzhen-Tor und laufe über die 360 Meter lange Danbi-Brücke zur Halle der Ernteopfer, auch Halle des Erntegebets genannt, die als imposantes Bauwerk und Höhepunkt der Tempelanlage gilt. Wie die Halle des Himmelsgewölbes wurde auch sie vollständig aus Holz errichtet, ohne Verwendung eines einzigen Nagels. Die vier Hauptsäulen zeigen in die vier Himmelsrichtungen und tragen das Gebäude. Im Jahr 1889 wurde der Tempel durch Blitzeinschlag vollständig zerstört und wurde getreu den Plänen aus der Ming-Dynastie nachgebaut.

Ich verlasse den inneren Tempelkomplex durch das Nord-Himmelstor und spaziere durch den Himmelstempel-Park zwischen der inneren und der äußeren Mauer der Tempelanlage. Ich betrete den inneren Tempelbereich erneut durch den östlichen Eingang. Im Wandelgang östlich der Halle der Ernteopfer sitzen einheimische Chinesen, unterhalten sich, spielen Spiele und musizieren.

Noch innerhalb der Tempelanlage finde ich ein kleines lokales Restaurant, wo ich mich zu einem sehr späten Mittagessen niederlasse. Ich bin die einzige westliche Ausländerin hier, aber auf der Außenterrasse sitzt eine große Gruppe Chinesen und isst. Das Essen ist nicht herausragend aber ok. Als ich fertig bin, laufe ich zurück zu meinem Hotel, was etwa 25 Minuten dauert. Der Weg ist tatsächlich leicht zu finden.

Zurück in meinem Hotel verbringe ich einige Zeit im Hotelschwimmbad. Abends bestelle ich mir ein Taxi zu einem Café namens “Beijing Bookworm”, das in meinem Reiseführer empfohlen wird. Es befindet sich in der Nan Sanlitun Road, im Botschaftsviertel. Die Fahrt dorthin dauert etwa eine halbe Stunde, kostet mich jedoch nur 35 Yuan.

Ich freue mich sehr, verschiedene Arten der einheimischen Küche auszuprobieren, aber als westliche Ausländerin, die kein chinesisch spricht, ist es nicht so einfach, ein einheimisches Lokal zu betreten und Essen zu bestellen, da die Speisekarte in den meisten Restaurants ausschließlich auf chinesisch sind, und, wenn man Glück hat, mit Bildern der Gerichte. Die Angestellten sprechen häufig kein Englisch, sodass man nie weiß, was man bekommt. Mein heutiges Mittagessen war ebenfalls anders als ich dachte, sodass ich finde, dass ein lokales Gericht am Tag bis zum Beginn meiner Tour ausreichend ist. Aber ich hoffe sehr, dass unser lokaler chinesischer Tourleader uns in lokale Restaurants führt und uns so einen Einblick in die authentische chinesische Küche gewährt.

Der “Beijing Bookworm” ist wirklich schön. Das Lokal hat einen Bistro-Bar-Bereich, ein Café und ein Restaurant, untergebracht in drei verschiedenen Räumen. Man fühlt sich wie in einer schönen Buchhandlung. Überall stehen Bücherregale vollgestopft mit Büchern. Die Speisekarte ist westlich genau wie die Preise, aber das Essen und die Getränke sind wirklich lecker, frisch und hausgemacht. Die Gäste sind zum Teil Einheimische, zum Teil westliche Ausländer. Ich verbringe einige Zeit dort. Später am Abend frage ich einen Kellner, ob er mir ein Taxi rufen kann, aber er schüttelt den Kopf und erklärt mir, dass ich mir eines auf der Hauptstraße anhalten solle. Großartig, das hat gestern abend schon nicht geklappt! Ich komme mit zwei Iren ins Gespräch, einem Mann und einer Frau, die in Peking leben. Sie erklären mir, dass es üblich sei, Taxis auf der Straße anzuhalten oder sich ein Taxi am Taxistand zu nehmen, aber dass es nach 22.00 Uhr schwieriger sei, eines zu bekommen, da um diese Zeit alle Geschäfte schließen und jeder dann nach Hause möchte.

Am Taxistand versuche ich, mir ein Taxi zu organisieren, aber zwei Taxifahrer verlangen 80 Yuan. Zwei weitere erklären sich bereit, mit Taxameter zu fahren, sagen mir jedoch, dass es nicht weniger als 120 Yuan kosten würde, da es sehr weit entfernt wäre. Ich sitze bereits in einem der beiden Taxis, steige jedoch wieder aus, da ich befürchte, dass der Taxifahrer das Taxameter manipulieren könnte. Das ist mir ein paarmal in Hanoi, Vietnam, passiert.

Ich beschließe, die Metro zu nehmen. Auf der Hauptstraße frage ich zwei junge Chinesinnen nach dem Weg zur nächsten Metrostation. Eine von ihnen spricht tatsächlich gut Englisch und ist wahnsinnig freundlich und hilfsbereit. Sie meint, sie würde mein Hotel kennen, aber sie spricht vom anderen Hotel derselben Hotelkette. Sie telefoniert, um herauszufinden, welches der beste Weg ist, um zurück zu meinem Hotel zu kommen. Dann sagt sie, dass sie mich nun mit dem Taxi zur nächsten Metrostation bringen würden, da diese ohnehin auf ihrem Heimweg läge. Sie schreibt mir auf einen Zettel, in englisch und in chinesisch, wo ich umsteigen muss, wie viele Stationen es bis dahin sind, die Nummer der Metro, die ich dann bis zu meiner Haltestelle nehmen muss sowie die Haltestelle, an der ich aussteigen muss, um zurück zu meinem Hotel zu kommen. Zusätzlich notiert sie mir ihre Telefonnummer und sagt, dass ich sie anrufen solle, falls ich mich heute abend oder in den nächsten Tagen bis zum Beginn meiner Tour verfahren oder verlaufen sollte. Ich möchte mich an den Taxikosten beteiligen, aber weder sie noch ihre Freundin wollen mein Geld annehmen.

Die Beijing Metro ist toll, sauber, strukturiert und effizient. Der einzige Nachteil ist, dass gegen 23.00 Uhr die letzten Züge fahren, sodass man sicherstellen muss, um diese Zeit seine Bahn zu bekommen. In der ersten Metro treffe ich ein deutsches Ehepar. Sie war Ende der 1980er Jahre ein paar Mal in China und berichtet, dass sich seitdem viel verändert hat. Gegenwärtig sind sie aus geschäftlichen Gründen in China.

Das Umsteigen erweist sich ebenfalls als sehr einfach. An meiner Endhaltestelle frage ich ein chinesisches Paar, welchen Ausgang ich nehmen müsse. Auch sie sind sehr nett und hilfsbereit. Auf der Straße zeige ich die Visitenkarte meines Hotels einer Chinesin und frage sie nach dem Weg. Sie spricht kein Englisch, zeigt jedoch auf ein Gefährt, das offensichtlich Chinas Antwort auf Thailands Tuk Tuks ist. Der Fahrer spricht ebenfalls kein Englisch, ich verstehe jedoch, dass er für die Fahrt fünf Yuan haben möchte und steige in das Fahrzeug ein. Nachdem er ein paar Meter gefahren ist, hält er an und fängt an zu gestikulieren. Als ich Unverständnis signalisiere, zeigt er mir einen 20-Yuan und einen zwei Yuan-Schein. Ich steige aus. Er holt einen Zehn-Yuan-Schein aus seiner Tasche, aber ich bin immer noch nicht einverstanden und zeige ihm einen Fünf-Yuan-Schein. Schließlich erklärt er sich damit einverstanden. Ich hatte gehofft, dass er den direkten Weg zum Hotel fahren würde, damit ich mir den Weg bis morgen merken kann, aber er biegt mehrmals ab, bevor er vor dem Hoteleingang anhält. So werde ich morgen erneut nach dem Weg fragen müssen.

Ich werde nicht vom “Beijing Bookworm” gesponsert. Ich musste für mein Essen und meine Getränke bezahlen wie jeder andere auch. Ich habe recht detailliert darüber geschrieben, da ich das Cafè wirklich mag und denke, dass es ein guter Ort für westliche Touristen ist, die kein chinesisch sprechen und Peking auf eigene Faust erkunden.

Alle Informationen über die Anlage des Himmelstempels basieren auf Stefan Loose (2009): China. Ostfildern; http://www.wikipedia.org (auf deutsch) und (auf englisch); http://www.himmelstempel.de

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4 Comments Post a comment
  1. marie #

    Es ist schön, dass man ausführlich mit Fotos über den Himmelstempel informiert wird, über die Geschichte des Tempels, die Bedeutung für die Chinesen usw.
    Du schreibst es sehr gut und auch sehr unterhaltsam, un es macht mir Freude, Deine Berichte zu lesen.
    M.

    August 23, 2013
    • Vielen Dank, Marie, es freut mich sehr, dass Dir meine Artikel gefallen.

      August 28, 2013

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